“Motherlode” de Alien Worlds se reveló por el telescopio espacial

El telescopio espacial Kepler de la NASA ha casi duplicado el número de mundos alienígenas conocidos por la humanidad.

Esta ilustración muestra a las estrellas con más de un planeta. Los planetas se eclipsan o transitan a su estrella madre desde el punto de vista del observador, un ángulo llamado edge-on (canto).

Astrónomos de la NASA casi duplicaron el número de mundos alienígenas conocidos por la humanidad el miércoles, reportando el descubrimiento de 715 planetas ubicados en sistemas solares cercanos.

Los descubrimientos elevan el número total de planetas conocidos fuera de nuestro sistema solar denominado-llamados exoplanetas -a cerca de 1.700.

Lanzado en 2009, 591 millones de dólares el telescopio espacial Kepler de la NASA ha descubierto ahora la mayoría de los planetas que orbitan alrededor de estrellas cercanas.

“Hemos impactado el motherlode; tenemos una bonanza exoplaneta verdadero”, dice Kepler colíder Jack Lissauer del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California.

Los exoplanetas anunciados recientemente refuerzan la opinión de que la mayoría de los sistemas solares alrededor de estrellas similares al Sol tienen planetas de menor tamaño.

La mayoría de los planetas varían en anchura a partir del tamaño de la Tierra (en el lado más pequeño) a Neptuno de tamaño (en el más amplio). Eso es un cambio bastante grande de los planetas del tamaño de Júpiter que a menudo fueron vistos orbitando estrellas cercanas durante las primeras búsquedas de planetas que se iniciaron en 1995.

“A la naturaleza le gusta hacer pequeños planetas”, dice Sara Seager del Instituto de Tecnología de Massachusetts, que no formó parte del equipo del descubrimiento, pero se refirió a los hallazgos en una conferencia el Miércoles NASA.

Cuatro de los planetas recién descubiertos orbitan alrededor de sus estrellas en-regiones “zonas” habitables donde las temperaturas son adecuados para los océanos, que traen con ellos la posibilidad de vida.

Pero los cuatro planetas son todos un poco más del doble de la anchura de la Tierra, lo que puede hacer a sus atmósferas hostiles a la vida tal como la conocemos. (Ver: ” planetas del tamaño de la Tierra vienen en dos sabores. “)

Mundos sobre Mundos

Los recién descubiertos 715 planetas orbitan en sistemas solares de alrededor de 305 estrellas, algunos en su mayoría del tamaño del sol o más pequeño.

Muchos de los planetas orbitan en lo que empieza a ser visto como un sistema solar más típico, en el que el planeta más grande es del tamaño de Neptuno y un grupo de planetas más pequeños del tamaño de la Tierra orbitan cerca de su estrella y cerca uno del otro.

“Estos nuevos resultados de Kepler son muy útiles en el llenado de las estadísticas de los sistemas solares”, dice Adam Burrows de Princeton , quien no formó parte del equipo del descubrimiento. “El objetivo es ver cómo de típico es nuestro propio sistema solar, y la diferencia de él.”

Simplicidad multiplicidad

Kepler detecta los planetas que orbitan estrellas cercanas mediante el registro de las inmersiones indicadoras en la luz que causan, ya que eclipsen a sus estrellas. Estos “tránsitos” se pueden observar sólo para planetas que viajan en órbitas que son de canto visible a la Tierra, lo que ocurre alrededor del 10 por ciento del tiempo.

De los aproximadamente 1.000 planetas conocidos orbitando estrellas cercanas hasta el miércoles el anuncio del equipo de Kepler, menos de 100 habían sido encontrados por las investigaciones del telescopio espacial desde 2009.

Las compuertas de descubrimientos planetarios se abrieron cuando los científicos de Kepler se dieron cuenta que podían detectar con más confianza planetas que orbitan estrellas que mostraron evidencia de tener múltiples planetas. Con una “validación a través de la multiplicidad” técnica, descrita en un próximo artículo del Astrophysical Journal, los científicos podrían utilizar las interacciones gravitacionales de los planetas en sistemas solares de múltiples mundos para descartar falsas observaciones de mundos.El equipo se dio cuenta de que estaba viendo a sistemas solares de varios planetas que el azar permitiera, dijo Lissauer, dándoles confianza estadística en la técnica.

Kepler continúa

La misión Kepler sufrió un revés el año pasado cuando un giroscopio de dirección a bordo de la nave falló. El fallo puso fin a la misión principal de la nave espacial, pero un esfuerzo reducido aún está en curso.

Dicho todo esto, Kepler ha descubierto cerca de 3.500 planetas “candidatos” que orbitan estrellas dentro de aproximadamente 3000 años luz de la Tierra.

Uno de los módulos detectores de luz a bordo de la nave espacial también falló en el último mes, la NASA anunció la noche del martes. Eso deja a 19 detectores siendo todavía funcionales, y el percance no detendrá la misión, de acuerdo con la agencia espacial.

En la NASA, una nueva misión Kepler 2 ha surgido que promete unos 100 nuevos descubrimientos de planetas cada año, dijo Jason Rowe  del equipo de Kepler, del Instituto SETI en Mountain View, California.

Dice Seager del MIT: “Kepler es el regalo que sigue dando.”

Los astrónomos sospechan que nuestra galaxia, la Vía Láctea es el hogar de quizás 17 mil millones mundos rocosos similares a la Tierra , junto con cientos de miles de millones de los más grandes.

National Geographic

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